Naar een goddeloos land voor een beter leven

https://linkmetlimburg.nl/sites/default/files/blog/afbeelding/Irma%20Cologne%20Minnesota.JPG

Irma Lommen-Salden onderzoekt sinds 1992 het wel en wee van Limburgse emigranten uit de negentiende eeuw. Eerst verdiepte ze zich vooral in emigranten uit de voormalige gemeente Limbricht, inmiddels heeft Irma’s onderzoeksgebied zich uitgebreid tot heel Limburg en de Duitste en Belgische grensstreek.

Tussen 1850 en 1900 verlieten honderden Limburgers hun vaderland om een beter bestaan te vinden in de Verenigde Staten, met name in Minnesota. Irma is vaak in de Verenigde Staten geweest en legde contacten met tientallen Amerikanen van Limburgse komaf. Op hun beurt komen de Limburgse nazaten veelvuldig bij Irma op bezoek om te zien waar hun voorouders vandaan komen.  

Homestad Act

Terug naar Limbricht. Het dorp had in de negentiende eeuw een kasteelheer van wie de dorpelingen grond pachtten om te bewerken. De gezinnen waren groot, net als de armoede en de kans om ooit een eigen stuk land te bemachtigen was klein. Toen het nieuws over de Amerikaanse Homestead Act tot Limburg doordrong, was de keuze voor veel families snel gemaakt. De Homestead Act beloofde emigranten die hoofd van een gezin en ouder dan 21 jaar waren een gratis stuk land van 160 acres (ong. 64 ha.) wanneer het land vijf jaar onafgebroken werd bewerkt en de gezinsleden Amerikaans staatsburger werden.

Agenten van scheepvaartmaatschappijen maakten ondertussen enthousiast reclame, onder andere door voorlichtingsavonden te organiseren in Hotel de Limbourg in Sittard, waar ons gesprek plaatsvindt. De katholieke kerk dreigde met hel en verdoemenis voor wie vertrok naar 'dat goddeloze land’, dus je moest wel stevig in je schoenen staan.

Prairie of bos

Wie vertrok, verkocht zijn bezittingen en ging met paard en wagen naar Maastricht, met de trein naar Antwerpen en vervolgens met een zeilschip (later een stoomschip) de oceaan over. De meesten zagen de zee voor het eerst. Na maanden reizen (later werden dat weken), hadden de families in Minnesota niet veel te kiezen. Het stuk land kon op de prairie liggen, wat betekende dat ze een hut van plaggen moesten bouwen, of in een bos, dan moesten er eerst bomen gekapt om daar een onderkomen van te maken. Knap lastig, want het juiste gereedschap was niet meeverhuisd.

De Limburgers wisten weinig van hun nieuwe vaderland, spraken de taal niet, hadden geen weet van de Burgeroorlog of de opstanden van de Indianen. Veel emigranten waren analfabeet, waardoor namen werden verbasterd. Ook die van Irma’s familie Deuss. In de VS werd de naam al snel geschreven als Deuhs, dat inmiddels wordt uitgesproken als doehs. Soms was een verbastering vrijwillig. De naam van Edward van Sloun, kleinzoon van emigranten uit Born, werd Van Sloan toen hij in de jaren 30 van de twintigste eeuw een Hollywood-ster werd. Edward speelde onder andere in Dracula als Professor Abraham Von Helsing en The Mummy.

Irma heeft nog veel meer te vertellen. Bijvoorbeeld over hoe families dagen wachtten in Antwerpen en er op de kade sliepen, over heimwee en gebroken harten, en over kinderen die achterbleven, omdat ze niet door de medische keuring kwamen. Lees er alles over op haar website.

Over de foto boven: toen de Limburgers in Minnesota arriveerden, woonden er al veel Duitste emigranten. 

Reactie toevoegen

Plain text

  • Geen HTML toegestaan.
  • E-mail- en internetadressen worden automatisch aanklikbaar.
  • Regels en alinea's worden automatisch gesplitst.
CAPTCHA
Deze vraag is om te controleren of u een mens bent, om geautomatiseerde invoer (spam) te voorkomen.